最簡單的架構,其實才是最高段的設計VPI Prime

【全文輯錄自「音響論壇」】

VPI對於我而言,一直是個似乎很熟悉,卻又有點陌生的黑膠唱盤品牌。熟悉的是VPI非常有名,1978年創立之時,如今許多黑膠唱盤品牌可能還沒出現,稱得上是「教父」級的黑膠唱盤老字號。陌生的是,這些年來我只知道蔡克信醫師使用VPI唱盤,除此之外很少聽到有人討論VPI,連我自己在六年前試聽過VPI Classic三十週年黑膠唱盤之後,也不曾再接觸過這個品牌。不過,這一切的生疏感,在八月音響展與VPI年輕少東Mat Weisfeld聊過之後,立刻拉近了距離。
Mat是VPI創始人Harry Weisfeld的兒子,是一位活力充沛、充滿熱誠的青年。他在五年前還是一位高中老師,壓根沒想過要接班老爸的黑膠唱盤事業,沒想到五年之後,Mat不但接任VPI總裁,讓老爸安心享受退休,更已經推出第一款由他一手主導設計的Prime黑膠唱盤,而且甫推出就大受音響媒體好評。這次有機會試聽Prime,我當然要把握機會好好聽聽看Mat的第一款唱盤水準如何?


 

最理想的唱臂結構

直接切入重點,Prime唱盤的第一個重點,首推3D列印唱臂。這款唱臂雖然早在Prime之前就已推出,但卻是我第一次試聽,而且與Mat密切相關。怎麼說呢?3D唱臂推出之時,Mat可能還是高中老師,不過Mat還有另一項專長,那就是AutoCAD電腦繪圖。曾經設計過音響或是其他任何機械或產品的人,一定知道電腦繪圖的重要,電腦繪圖可以將你的任何想法化為具體設計圖,如果少了電腦繪圖的幫助,就算你有再多的點子,也很難與合作廠商溝通傳達。我相信Mat的AutoCAD電腦繪圖,絕對對他設計黑膠唱盤有極大的幫助。事實上,利用3D列印製造唱臂,其實就是Mat的點子。早在幾年前VPI發表這種唱臂之時,我就對這款唱臂非常注意,因為這個點子不但太聰明,而且簡直就是理論上最完美的唱臂製造方案!怎麼說呢?唱臂設計有一個最關鍵的法則,那就是構造要越簡單越好,組裝的接縫越多,越容易因為振動而產生噪音。Rega的唱臂之所以有名,就是因為它的臂管與唱頭蓋是一體式鑄造成形。只不過,不管唱臂如何簡化結構,臂管與軸承部分還是很難做成一體式結構,還是會有組裝接縫出現。
不過現在,3D列印解決了這個難題,從唱頭蓋、唱臂、軸承部到安裝重錘的支柱,完全都是一體成形,你說這是不是最理想的唱臂結構呢!除此之外,這種由環氧塑料(Epoxy Plastic)構成的唱臂不但輕量,而且阻尼特性優異,這兩種特性都可以大幅降低共振的影響。唯一的疑問是,這種唱臂的阻尼特性到底該如何控制調整?不同的共振特性,會營造出不同的聲音特質,這款3D列印唱臂的聲音特性又是如何?關於第一個問題,VPI自己已經做過測量,整支唱臂的共振被控制在11Hz,遠離聽感可聞頻域。至於第二個問題,這次試聽將會揭曉。

循軌穩健的單支點唱臂

VPI唱臂還有另一個特點,那就是單支點軸承設計,這是支點唱臂最簡單的軸承型態,不過不是沒有缺點,最大的問題,在於這種軸承只靠一個支點支撐,摩擦力雖然極低,唱臂運動雖然極度靈活,但是唱臂在循軌時卻容易左右晃動。為了解決這個問題,許多唱臂在單支點軸承加上阻尼油槽,只是這種設計雖然可以避免唱臂晃動,卻也阻礙了唱臂運動的靈活度。VPI一直以來都是單支點唱臂的支持者,而且他們不使用阻尼油槽,改以軸承部兩側的平衡錘,減緩唱臂左右晃動,並且藉此調整唱頭Azimuth方位角。
單支點唱臂左右晃動的問題真的解決了嗎?VPI創始人Herry今年八月竟然提出了另一個創舉,在VPI唱臂的單點支軸旁邊,另外又設置了一個支撐點,構成「雙支點」(Dual Pivot)軸承,宣稱這種設計可以讓聲音表現大幅提升。這種設計是不是等於承認單支點軸承的確會晃動,所以必須靠第二個支點穩定唱臂呢?讓我們實際聽聽看手邊這支3D唱臂的表現,以手移動唱臂時,我發現唱臂的確會明顯晃動,但是一旦實際循軌播放,目測可知,晃動立即停止。播放唱片內圈大動態樂段,這支3D唱臂的聲音非常穩定,毫無破音跡象,彷彿牢牢抓住唱片溝紋。再聽低頻強勁衝擊樂段,聲音同樣非常紮實穩定,不會空洞虛浮。種種測試,搭顯示3D唱臂的循軌能力優異,沒有一般人詬病的單支點唱臂缺點。
VPI的唱臂還有一個特點,就是唱片播放時,VTA同步可調。這項設計通常只有非常昂貴的唱臂才具備,相較之下,VPI的唱臂實在超值太多了!這項功能有多重要?以我自己而言,一直以來我使用的唱臂都是像SME之類的設計,VPI調整非常麻煩,而且無法精密調整。直到這次使用這支3D唱臂,我才發現它的VTA調整實在好用,透過大型旋鈕可以進行非發常精密的微調,而且VTA對於唱片重播的影響,真的非常顯著。體驗過之後,連我都想買一支VPI唱臂了!

美國製造,高手加工

再說Prime唱盤的第二個特點。「唱盤與唱臂好聲的關鍵,在於加工的精密度」,這是日前忽然過世的Basis唱盤設計者AJ Conti曾經說過的名言。Prime唱盤的加工精密度如何?這次與Mat訪談時,他告訴我,VPI的所有組件都在美國生產。更精確的說,VPI的所有組件,都是由長時間合作的美國廠家所供應。這句話的重點在於,唯有長期合作的廠家,才知道VPI所要求的精密度。VPI與這些合作廠商的關係有多密切?根據Mat所言,大部分廠家都在VPI公司的周邊,彼此的相處就像是親戚或是鄰居一般親密。我特別記得Mat描述轉盤軸承的製造者,看起來就像是路邊的一個普通老頭,但是金屬加工的技術卻有如神技!或許你會質疑,以當今科技,軸承加工不就是操作CNC機器,任何人來操作應該都是一樣才對。真是這樣嗎?錯了,如果你看過日劇「下町火箭」,你就知道,有時技藝精湛的工匠以手工打磨的精密度,遠比最精密的CNC機具還要厲害。我當然沒見過Mat所說的那位神人,不過我相信Mat不會騙人,或許這位老者精湛的軸承金屬加工技術,就是VPI唱盤之所以名聲不墜的幕後關鍵之一。除此之外,請注意Prime的規格數據,他們的轉盤與馬達Pully都是測過真圓的,軸承噪音與轉速也都經過精密測量,絕非懂得操作CNC就能輕易製造,絕對禁得起專家的挑戰。VPI之所以能歷經四十年而依然在黑膠唱盤領域佔有重要地位,成功絕對沒有絲毫僥倖。

兼具軟盤與硬盤的優點

接下來描述聽感,先解答前面的疑問,或許因為3D唱臂的阻尼特性比一般金屬唱臂為「軟」,所以聲音也是比較溫和的走向。聽Amadeus弦樂四重奏的舒伯特「死與少女」大花版,以往弦樂實在偏硬,但是這回聽來,音質竟然不硬不乾,圓潤柔軟,運弓力道的轉折或許不是那麼犀利,但卻是非常自然順暢的表現,與以往的聽感差異非常大。如果你希望解析度再高一點,只要稍微調高VTA,就可聽到明顯改變,弦樂的黏滯感也會較為減輕。
Prime所帶來的聽感差異,到底是真實的樂器質感,還是加了暖調音染的聲音呢?再聽阿格麗希演奏蕭邦「前奏曲」,鋼琴觸鍵有著非常足的木頭味與溫潤感,同時依然有著非常好的透明感與清晰的層次感。低音鍵重擊的重量感與權威感可能略遜於最頂級的唱盤一籌,但是音質飽滿而有著適度的寬鬆感。不得不說,這是我喜歡的走向。我最怕硬盤的太過解析冷調的聲音,不過Prime完全沒有這種傾向,既有硬盤的解析層次,又有軟盤的自然彈性。我認為這是非常真實自然的鋼琴表現。
聽Colin Davis指揮的莫札特「安魂曲」,大氣勢場面寬闊,合唱層次分明,女高音嗓音甜美,人聲的中頻密度與飽滿感都恰到好處,真實自然。最後試試藍調搖滾的表現吧,聽藍調吉他手Stevie Ray Vaughan的「Couldn’t Stand The Weather」,樂團彷彿在前方浮現,形體比例非常真實,空間感營造的能力也非常好。電吉他強力撥奏的能量瞬間湧現,擊鼓起落的暫態也很分明。

馭繁為簡,操作容易

整體而言,Prime的聲音是偏向柔軟的、溫潤的、甜美的,這樣的走向,可以表現出非常真實自然的鋼琴與弦樂質感,播放大編制管弦樂的表現也很出色,氣勢開闊、聲線層次順暢。我以為美國唱盤適合唱流行搖滾音樂,沒想到Prime播放古典音樂的表現也那麼好。它的設計馭繁為簡,操作容易,這種設計的問題最少,其實才是最高段的設計。它的聲底特性可以與CD明顯區分,這種聲音特質,也是許多人希望從黑膠聽到的。這是一款足以讓你充分領越黑膠重播樂趣的唱盤系統。以它的合理售價論斷,我認為Prime唱盤值得推薦。

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參考器材使用全套Burmester 077前級、911後級、100唱頭放大器、BA71落地式喇叭。