Playback Designs Merlot DAC-解開DSD的窖藏氣韻

【全文輯錄自「音響論壇」】

愛喝葡萄酒的人都知道Merlot是一種釀酒葡萄,以豐沛果香、柔順丹寧、圓潤口感著稱,而Merlot因為早熟、產量大,從原產地法國移植到美洲國家後,逐漸成為大眾喜愛的入門酒款。那麼發燒友能將Merlot葡萄酒的意象投射這款Merlot DAC嗎?完全沒問題。關鍵在於Playback Designs獨家的DSD解碼運算方式


未命名

2016年春,Playback Designs(簡稱Playback)推出了Sonoma入門系列,包括Merlot數類轉換器、Syrah音樂伺服器、Pinot類比數位轉換器、OpBox數位轉換模組、Sonoma Recorder錄音軟體。前面三款都是以釀酒葡萄來命名。Playback和葡萄酒有什麼關聯?為何要命名Sonoma系列?這就要從創辦人Andreas Koch的經歷說起。

從DSD錄音器材到加州酒莊

Andreas Koch早期在瑞士Studer Revox工作,生涯有許多影響世界的重要發明。1993年,Sony位於佛羅里達州的分公司請他協助開發數位錄音系統,並見識到他的才能。1995年Sony與Philips共同發表SACD,為了搶進專業錄音室市場,Sony於是請Andreas擔任首席工程師,率領團隊研發出全世界第一套八軌DSD錄音器材。按官網介紹,最初DSD推出之時,Sony的董事長曾形容DSD的聽感「像葡萄美酒一樣,其風味、個性和窖藏香氣深入人心,散發著愉悅、和諧、幸福的氣氛」,Andreas聽了非常認同,從此美酒與音響之間的關聯在他心中發酵,筆者猜想,或許Andreas考量到Sony與盛產葡萄酒與Sonoma市有相同字首,故將這套DSD錄音器材命名為Sonoma。可惜SACD後來沒有在市場普及,Sony/Philps收手後,工作合約到期,Andreas就離開了Sony,他中間有段時間協助emmLabs設計器材,最後在2008年創立Playback。
在Playback官網,您可以見到一張宣傳照:Merlot DAC與Syrah相疊,旁邊擺著一瓶貼有Playback酒標的紅酒,Playback是找哪間酒廠貼牌呢?答案是位在Santa Barbara產區的Carhartt酒莊,筆者深入了解Carhartt酒莊釀造過程後才明白,Andreas不僅懂音響,也懂得選酒。

釀酒與DAC的類比

關於這支Playback與Carhartt合作的Syrah紅酒,Carhartt在原釀造葡萄的產程相當重視「有機栽培」,例如用有機堆肥來養土、以有機茶滴灌,為了預防發酵停滯,Carhatt還將固態氮打入土壤,讓葡萄藤自然吸收,而不是利用人工添加的方式加到釀酒酵母中;酒莊的人幾乎天天巡視葡萄園,時時監測天氣對葡萄藤的影響,然後選在最好的時間點進行人工摘採,篩選釀酒葡萄的標準也很嚴謹,剔除受傷而提前發酵的果實,破皮去梗後,再用壓酒帽的方式,讓汁液與果皮有更長時間的浸潤,最終放入橡木桶中發酵、陳化。

那麼Playback這款Merlot DAC呢?假若音樂現場是成熟果實,那麼錄音、A/D轉換、混音、Mastering成PCM檔就是釀造程序了;然而,Merlot DAC講求的是Native DSD解碼,採用1 Bit DSD ADC錄音器,中間不經混音、等化、後製,對照葡萄酒釀造程序,等於是利用更天然、更細膩的方式來榨取葡萄汁液,釀造時也沒有放入多餘人工添加物,完整發揮葡萄果實的風味。

1bit DSD解碼是正途

作爲參與DSD開發的元老,Andreas認為怎麼樣解碼DSD最理想呢?首先有一個大原則,就是採取1bit解碼架構,目前市面上DAC晶片都是多位元Delta Sigma解碼,必須使用FPGAs晶片自行設計運算法,再做1bit DSD線路解碼,最後送至分砌式類比線路輸出,而Merlot DAC使用的是Xilinx Spartan FPGA晶片。事實上,多數使用量產DAC晶片的設計者,都會基於DSD有極高頻雜訊和較低動態範圍兩個理由,不支持1bit DSD解碼架構。在這方面,坦白說筆者比較信任Adreas的設計,再說,既然Native DSD音樂是採用1bit DSD A/D轉換器,按常理用1bit DSD D/A轉回類比訊號才最精確,您同意嗎?
回顧陶主編採訪Andreas的報導,我們可以得知Andreas在DSD解碼另有其獨到的設計,就是2D DAC和PDFAS時鐘,所謂2 Dimention就是將頻率/振幅當作Y軸,時間當作X軸。Andreas有一個很新穎的觀念,他將把時脈也視為類比訊號的一部分,不是只有頻率/振幅,要去除時基誤差的方式,就是用2D DAC將類比音訊/時脈全部數位化,再用PDFAS時鐘產生「好」的Jitter,稀釋「壞」的Jitter,相信看到這裡您會一頭霧水。其實Andreas所認定的Jitter有好壞之分,「壞」Jitter是錄音階段做A/D轉換時所產生,無法透過時鐘消除,只能以好的Jitter來稀釋、遮蓋,那「好Jitter」從何而來呢?需要透過時鐘線路來產生,聽感接近白色噪音(white noise),經過Adreas研究各種電阻、電容、振盪器的搭配,最終設計出PDFAS時鐘線路技術。
最新技術通通有
前面有提到Merlot DAC採用FPGA可編程晶片,過去它只能轉換DSD 128fs,但經過Andreas不斷升級、改良,新一代的Playback器材都可對應DSD 256fs。除了FPGA運算能力不同以往,Merlot DAC也應用了Playback最新改良的PDFAS時鐘線路,改良部分主要在於振盪器,過去Playback採用石英振盪器,新一代產品則一律換成MEMS(Micro Electro Mechanical System)微機電系統振盪器,不論結構、製程、效能,MEMS全矽振盪器都大大勝過傳統石英振盪器。實際上這顆MEMS振盪器就安裝在XMOS非同步USB傳輸晶片旁邊,是美國FOX製品。
提到XMOS晶片,其實過去Andreas並未使用XMOS晶片,原因是XMOS從前不支援DSD傳輸,為此Andreas還特別研究USB技術,自行開發出能夠傳輸DSD的USB轉接器。不過後來的XMOS晶片已經進步到可以傳輸DSD了,Merlot DAC也就從善如流。當然,目前的XMOS晶片對Andreas來說仍有不足之處,因此他繼續研發新的USB轉接器來升級,最新型是USB-XIII。
談過Playback的核心技術,Andreas終於可以退場了,因為Merlot DAC的類比輸出和耳擴線路是由另一位工程師Bert Gerlach擔綱。類比輸出部分,Merlot DAC除了採用全平衡設計,也講求低阻抗、低失真,以及極為線性的群速延遲(Group Dely,這部分牽涉到濾波線路的應用)。耳擴部分則採用類比音控,音量變化非常細膩,另採用N5532做Op放大,電路繞過類比輸出,由DAC端直接驅動。未命名

5

 

99.9%還原現場動態

儘管Merlot DAC搭載了Playback的技術精華,但以它的售價,恐怕仍會讓多數人怯步,為了應證它的價值,筆者特別找了對手:Esoteric K-05X,以MAC筆電當作訊源,將NativeDSD出品的「Just Listen, 8 Ensembles In 1 Bit」(DSD 128),分別送給Merlot DAC和K-05X,然後用各自的DAC轉給Esoteric F-03A綜擴,負責唱歌的是Marten Django XL。我們都知道Esoteric K-05非常優秀,訊噪比117dB、失真率低於0.0007%,DAC非常豪華地採用四顆高級DAC,但遇上Merlot DAC,筆者不禁冒了冷汗,看起來C/P值不高的Merlot DAC,居然佔了上風。
兩款器材的音質音色都很好,和Merlot相比,K-05的音色較為鮮明、線條俐落,細節再生能力很強,用葡萄酒比喻就是丹寧較為堅實、果香撲鼻、酒體飽滿。Merlot DAC一開始聽起來會覺得音量變小了,其實它的動態表現與高低頻延伸超乎想像,同一部綜擴,搭配Merlot DAC硬是得把音量調高5dB左右,才會和搭配K-05時有同樣音壓。但您會發現Merlot DAC即使音量開大,喇叭大動態發聲時卻不會擾人,音色依然細膩,微動態細節和空間泛音又比K-05X突出。那種聆聽空間充滿音樂的現場感,喇叭完全消失的音場,不禁讓人對DSD的音質刮目相看。
最後測試Merlot DAC的耳擴,K-05沒有耳擴可以比較,因此就拿F-03A的耳擴來對照,這時軟體換成「Supreme Sessions 2」,由K-05一邊送類比訊號給F-03A,一邊送數位訊號給Merlot DAC,耳機採用HiFiMAN Edition X,試聽不到三分鐘,光是音質、推力最重要的兩項,筆者就可以斷言Merlot DAC較好,不,簡直是好到超乎尋常,連CD聽起來都很有DSD廣大的動態,可以聽到以往不曾注意的細節,像是第17軌「Un Poco Mas」一開始翻樂譜的聲音、身體碎動,低音提琴的重量感,歌手在歌曲末尾輕聲說的「Alright」,遇到高昂的樂段,若是把耳機接到一般耳擴/DAC,老早就跳過或轉小聲了,Merlot DAC卻能夠神情自若。是啊,既然是如此真實的樂器在您面前演奏,稍微大聲一點又何妨?

釋放DSD的窖藏風味

在紅酒世界中,窖藏風味(Bouquet)是決定陳年酒珍稀度的重要指標,好的窖藏風味通常代表釀酒葡萄的潛質已經完全釋放,將原有的澀、酸轉換成圓潤口感與複雜香氣,並呈現葡萄採摘年份與陳放環境。當然,不是每種酒款都有發展窖藏風味的潛質。DSD音樂檔對筆者來說,就像是把最有潛質的釀酒葡萄用最理想的方式釀造。而Merlot DAC,就是解開DSD窖藏風味的唯一指南,在最顛峰的適飲期,最理想的溫度,用最精緻的紅酒杯,幸福品味。Merlot DAC,真有你的!